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쓰레기 지대 ‘태평양’, 플라스틱에 오염되다
2019-07-05 13:21:09
이강훈
플라스틱 폐기물은 연안에 위치한 지역 사회에 문제를 야기한다(사진=123RF)

[리서치페이퍼=이강훈 기자] 해양 오염이 심각해지고 있다. 플라스틱은 이미 육지에서 거대한 쓰레기 더미가 된 지 오래다.

해안가 너머, 우리의 시야 범위를 조금만 벗어난 해양에 뻗어있는 플라스틱은 육상의 쓰레기 더미에 버금갈 만한 양이다.

태평양에는 세 군데의 쓰레기 섬들이 존재한다(사진=123RF)

쓰레기의 집합

지구의 해양에는 많은 수의 환류가 존재한다. 이 해류들은 세계의 물을 순환시키는 가운데 해양에서 분해될 수 없는, 예를 들면 플라스틱과 같이 다양한 물체들이 종착지로 머무르게 될 거대하고 천천히 움직이는 소용돌이를 만든다.

과학자들은 이미 태평양의 거대 쓰레기 지대라 불리는 대규모로 적층된 해양 쓰레기들이 태평양 근처 어딘가에 모이게 될 것이라고 이미 1988년에 예측했다.

이 쓰레기 지대는 요트 대회를 끝마치고 캘리포니아로 돌아가던 찰스 무어에 의해 1997년에 처음으로 발견됐다. 그는 이 지대를 떠다니는 플라스틱 잔해가 뻗어져 있는 모습으로 묘사했다.

사람들이 바다에 떠 다니는 쓰레기 지대라는 표현을 듣고 떠올릴만한 심층적 이미지는 산과 비슷한 모양을 한 플라스틱 섬일 것이다.

그러나 이 지대는 분해되지 않고 계속해서 더 미세하게 쪼개진 수많은 플라스틱 입자로 이뤄져 있다.

이들은 실제로 수면위, 그 바로 아래에 떠 있다는 것을 고려하면 쉽게 관측할 수 있지 않으며, 항공기나 인공위성를 이용한다 해도 그 구조를 쉽게 감지할 수 없다.

과학자들이 추정하고 있는 쓰레기 지대의 가능 규모는 샘플의 추정치를 취합한 것이다.

플라스틱 오염이 여러 종류의 해양 생물에 끼치는 영향에 관해 자세히 문서화된 사례가 몇몇 존재한다(사진=123RF)

눈에 보이는 것보다 더 많은 영향

쓰레기 지대는 하나의 뚜렷하게 구분된 영역이 아니라, 북미 대륙의 서쪽 해안에서 발견되는 서부 쓰레기 섬이라고 불리는 잔해와 일본 인근에 존재하는 잔해인 동부 쓰레기 섬으로 구성된다.

이 두 영역은 남태평양의 따뜻한 물이 북극의 차가운 해류를 만남에 따라, 두 영역 사이에서 일종의 고속도로 역할을 하는 북태평양 아열대 수렴대를 통해 연결돼 있다.

수면이나 수면층 가까운 곳에 있는 것으로 추정되는 것 이외에도 쓰레기 지대 아래의 바다는 실제로 수중 쓰레기 더미로 뒤덮여 있을 것으로 추측된다.

그러나 쓰레기 지대는 북태평양에만 있는 것이 아니다. 바다 전체를 통틀어 총 26만 9,000t에 달하는 5.25 조개의 플라스틱 조각이 발견될 것으로 추정된다.

또 다섯 개의 또 다른 대형 쓰레기 지대가 존재할 것으로 추측되고 있다. 북태평양에서 뿐만 아니라 지중해, 인도양, 남태평양, 남북 대서양들에서도 발견될 수 있기 때문이다.

이 정보는 24번의 원정 조사를 실시한 다섯 환류 연구소에서 수집됐다.

야생과 환경에 미치는 영향

이 지대가 우리의 환경에는 어떤 의미가 있을까? 플라스틱 오염이 여러 종류의 해양 생물에 끼치는 영향에 관해 자세히 문서화된 사례가 몇몇 존재한다.

종종 이 생물체들은 작은 플라스틱 조각을 섭취하거나 큰 조각에 갇히게 된다.

이 플라스틱은 대부분 이미 독성을 함유하지만, 종종 유기성 오염 물질을 흡수해 대형 해양 동물군과 먹이 사슬에 존재하는 작은 생명체들을 위태롭게 만든다.

매년 100만 마리의 바닷새와 10만 마리의 포유류 및 거북이들이 플라스틱을 섭취함으로 인해 사망한다.

미국 북서부 해안에서 발견된 바닷새 시체들은 다수가 위장에 플라스틱을 가지고 있었으며, 이는 오염의 정도가 초기 예상됐던 것보다 더 광범위하다는 사실을 시사한다.

죽은 새 한마리당 평균 35개의 스티로폼, 캔디 포장지, 노끈 등의 작은 플라스틱들이 소화되지 않은 채로 발견됐다.

야생 생물과 먹이 사슬에 영향을 주는 것 외에도, 플라스틱은 유해한 오염 물질을 흡수해 바다로 누출시킬 수 있다.

플라스틱은 광분해를 통해 분해되며 분해가 이뤄질수록 색소와 화학 물질이 밖으로 스며 나와 주변의 물과 섞일 수 있다. 비스페놀 A(BPA)와 같은 일부 물질은 건강 및 환경 문제를 일으키는 것으로 알려져 있다.

현재 인류는 생산되는 플라스틱의 약 5~10%만 회수하며, 컵, 빨대 및 포장과 같은 대부분의 플라스틱 제품은 소모품 내지는 일회용으로 간주되고 있는 사실을 감안할 때 버려지는 플라스틱의 양은 계속 증가하고 있다고 볼 수 있다.

중국, 인도네시아, 필리핀 등을 포함하는 다양한 국가들이 해양 폐기물의 양을 지속적으로 증가시키고 있다. 무책임한 쓰레기 관리 및 수거는 쓰레기가 강으로 흘러 들어가거나 바람에 날려 바다로 유입되는 결과를 초래한다.

올바른 쓰레기 관리 및 재활용은 쓰레기 지대의 성장을 막는 핵심요소들 중 하나다. 만약 아무 행동도 취하지 않는다면, 우린 미래에 깨끗하고 맑은 물이 아니라 플라스틱 속에서 수영하거나 항해하게 될 수도 있다.

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