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Heredity/Evolution
고대 이집트 미라 새 '이비스'…비밀 풀리다
등록일 : 2019-12-03 11:27 | 최종 승인 : 2019-12-03 13:21
이영섭
고대 이집트는 대중의 상상력을 자극한다(사진=맥스 픽셀)

[리서치페이퍼=이영섭 기자] 고대 이집트인들은 어디에서 토트 신에 대한 의식의 일환인 수백만 마리의 신성한 새 이비스 미라를 얻었을까? 이집트는 미스터리로 가득차 있다.

제대로 보존된 미라 이비스의 역사

호주 그리피스대학의 샐리 와세프 박사는 고대 이집트인들이 이비스를 사육한 것이 아니라 야생 혹은 자연 서식지에서 수백만 마리의 이비스를 포획했다고 주장했다.

고대 이집트인들이 남긴 기록 중 일부에는 조류를 사육했다는 내용이 들어있지만, 이는 와세프 박사와 그의 연구팀이 발견한 것은 아니다.

고대 이집트의 지하 무덤 6기에서 미라화된 신성한 이비스 표본 40개를 발굴해 DNA를 채취했다(사진=위키미디어 커먼스)

선별한 미라 조류의 DNA 표본 분석

연구팀은 약 2,500년 전 이집트의 고대 지하묘지 6곳에서 발굴한 미라 이비스 표본 40구에서 DNA를 채취했다. 그리고 유전자를 비교하기 위해 아프리카에서 발굴한 현대의 이비스 표본 26개를 분석했다.

연구 결과, 고대 지하묘지에서 발굴한 이비스 표본 14개와 아프리카 이비스 표본 모두 완전한 미토콘드리아 게놈 염기 서열을 가지고 있었다.

연구팀은 고대 이집트인이 야생에서 조류를 포획해 단기간 동안 길들인 후 연례 의식 용도로 사용했을 것이라고 결론 내렸다.

 

고대 DNA의 중요 자원인 미라

연구팀은 미라화는 고대 이집트 문명의 특징이며 고대 이집트인은 사람 외에도 다양한 동물을 미라화 했다고 설명했다. 미라는 고대 DNA(aDNA)를 위한 소중한 자원이지만, 유해한 환경 상태 때문에 연구자들에게는 문제로 작용하고 있다.

예를 들어, 극도의 알칼리성과 습도 증가, 고온 등의 요인으로 인해 이집트인이 남긴 유적의 진위 여부는 항상 논란의 대상이 돼왔다.

한편, 인간 미라보다 비인간 미라가 더욱 많이 남겨져 있다. 즉, 고대 이집트인의 종교적 생활과 동물과의 관계에 대한 정보를 알 수 있다는 의미다.

이집트의 신성한 미라 새는 두 가지 유형이 있다(사진=위키미디어 커먼스)

이집트의 신성한 미라 새의 두 가지 유형

이집트의 신성한 미라 새 이비스는 두 가지 유형이 있다. 한 가지는 작문과 지혜의 이집트 신(토트)에게 공헌한 수백만 마리의 이비스다. 고대 이집트인들은 수백만 마리의 이비스를 바치면서 의식을 치렀다.

두 번째 유형은 신전 안에서 살았던 새다. 고대 이집트인들은 이비스를 토트 신의 신성한 현신으로써 숭배했다. 그리고 이 새들이 자연사한 후 미라로 만들었다.

와세프 박사와 연구팀은 토트 신에게 바친 신성한 새 이비스가 사육된 것이라면, 이종 교배 때문에 유전자 다양성이 낮을 수 있다고 설명했다. 즉, 제한된 개체군에서 길러졌다는 의미다.

그러나 DNA 분석 결과는 다르게 나타났다. 토트 신에게 바친 이비스들은 현대 야생 아프리카 이비스의 것처럼 모두 동일한 유전자 다양성을 가지고 있었다. 즉, 이 새들은 집중식 사육의 산물이 아니라는 것이다. 대신, 종교 의식에 사용될 때까지 단기간 길러졌던 것이다.

한편, 연구팀은 고대 이집트의 신성한 새 이비스의 게놈을 최초로 연구한 결과라고 주장했다.

 

이집트의 미라화한 이비스가 사육됐다는 증거

프랑스의 동물학자인 조지 퀴비에는 19세기 초반 자연 과학에서 대단히 중요한 인물이다. 1825년 그는 테베에서 발굴된 미라화된 이비스를 연구했다.

그는 이 미라 새가 "신전에서 사육된 새임이 분명하다"고 주장했다. 미라 새 하나의 왼쪽 상완골이 부러진 후 다시 접골한 흔적이 남아있었기 때문이다. 퀴비에는 이 새가 사육되지 않았다면 날개가 계속 부러진 채였을 것이라는 이론을 세웠다.

이비스는 고대 이집트의 미스터리 중 하나일 뿐이다. 이집트의 잃어버린 미로는 3,000여개의 방이 미로처럼 서로 연결돼 있으며, 이집트 고왕국의 피라미드 중에는 미지의 이집트 여왕이 묻혀 있고, 외국 서적으로 감싸 있는 미라와 이스라엘의 스핑크스 등 고대 이집트의 비밀은 아직 무궁무진하다.

[리서치페이퍼=이영섭 기자]
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