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호주 바늘두더지, 멸종위기종 제외돼 논란
2019-06-07 09:00:04
심현영
(출처=셔터스톡)

[리서치페이퍼=심현영 기자] 수많은 야생생물이 서식지 파괴와 밀렵 등으로 인해 멸종위기에 처해있다.

2년 전 호주 캥거루는 멸종대상목록에서 위기종으로 분류된 반면 바늘두더지는 관심 대상으로 지정됐다. 생물학자들은 바늘두더지가 위협받고 있다는 사실을 밝히며 분류에 이의를 제기했다.

영국 가디언지는 최근 과학자들이 바늘두더지 구조를 호소하고 있다는 내용의 기사를 실었다. 지난해 9월 호주 애들레이드대학 그룬츠너랩(Gruztner Lab)과 호주연방과학원(CSIRO)은 야생 바늘두더지의 사진을 찍고 배설물을 수집하기 위해 ‘자유로운 바늘두더지 CSI’ 앱을 출시했다.

 

바늘두더지에게 가해지는 위협

그룬츠너랩 탈리아 페리 연구원은 “앱을 사용하는 사람들의 도움을 받아 호주 전역에서 생존 위협을 받고 있는 바늘두더지를 찾기 바란다”고 말했다.

페리 연구원은 서식지 손실과 토지개간을 바늘두더지가 위협받는 근본적인 원인으로 꼽았다.

페리 연구원은 “바늘두더지는 하루 만에 수 킬로미터 거리를 이동할 수 있기 때문에 행동반경이 상당히 넓다”며 “하지만 토지 개간 등 급속한 개발로 인해 바늘두더지가 살 수 있는 서식지가 없어지면서 이동에 제약을 받고 있다. 교통의 발달과 도둑 고양이, 기후 변화도 바늘두더지를 위협하는 요인”이라고 설명했다.

 

바늘두더지 특성

독특한 외모의 바늘두더지는 배와 얼굴, 다리를 제외한 몸 전체가 2인치 길이 가시털로 덮여있다. 미국 와이어드 잡지에 따르면, 바늘두더지의 가시털은 실제 털이 변형돼 형성됐다. 또, 캥거루처럼 주머니가 있으며 길쭉한 부리를 가졌다. 오리너구리와 같이 알을 낳는 포유류다.

바늘두더지는 보통 혼자 있기 좋아하는 습성이 있지만, 드문 경우 무리지어 있는 것을 볼 수 있다. 암컷 바늘두더지가 발정기에 있으면 관심을 끌기 위해 거의 20마리 수컷이 몰려든다.

영리한 바늘두더지는 사람을 포함한 모든 포유동물과 비교해 상당히 큰 전두 피질을 가지고 있다. 또, 튼튼한 체질 덕분에 눈 쌓인 곳부터 사막까지 다양한 야생 환경 속에서 살 수 있다.

바늘두더지는 굴을 팔 때 힘을 받기 위해 뒷다리가 바깥쪽으로 향해 있다. 이 때문에 영국 박제사들이 바늘두더지를 잘 모르던 시기 착각한 나머지 뒷다리를 앞으로 돌린 채 박제하기도 했다.

(출처=픽시어)

 

바늘두더지에 관한 이해

페리 연구팀은 바늘두더지 DNA를 연구해 식습관과 서식 패턴을 연구했다. 또한 스트레스 호르몬을 측정해 어떤 개체가 특히 스트레스를 받고 있는지 알아내는 연구를 진행했다.

패리 연구원은 “바늘두더지가 교외 지역에 서식하고 있다”며 “일부는 사람에게 공포심을 느껴 멀리 떨어져 살지만, 호기심을 보이며 사람 곁에 다가오는 바늘두더지도 있다”고 밝혔다.

그는 이어 “바늘두더지는 혼자 땅을 파고 있다가도 몇 초 내 완전히 자취를 감추기도 한다”며 “스트레스 받는 환경에서 재빨리 탈출하기 때문에 심층적인 연구가 어렵다”고 덧붙였다.

멸종 위기종 천산갑, 밀렵꾼 추적에 바늘두더지 연구 유용

한편, 미국 ABC는 “바늘두더지가 멸종 위기종인 천산갑을 불법 밀거래하는 국제 범죄집단을 추적하는 데 도움을 주고 있다”고 보도했다. 천산갑은 비늘이 덮인 개미핥기로 알려졌으며, 아시아와 아프리카 토착 동물이다.

천산갑은 비늘과 고기 때문에 전 세계에서 가장 많이 밀거래되는 포유동물이다. 지난 10년간 약 100만 마리 이상 천산갑이 포획됐다.

시드니에 타롱가 동물원에서는 천산갑을 포함한 밀거래 동물이 최초로 사로잡힌 장소를 확인할 수 있는 과학적 방법을 개발하기 위해 바늘두더지를 이용하고 있다.

타롱가 동물원 미셸 쇼 동물영양학자는 “관계당국이 밀렵꾼을 잡는 데 바늘두더지가 도움이 되고 있다”며 “바늘두더지 가시에 저장된 케라틴이라는 화학물질은 천산갑 비늘에 포함된 물질과 유사하다”고 말했다.

타롱가 동물원 연구진과 뉴사우스웨일즈대학 생태계과학센터는 지난해 바늘두더지 식습관에 대한 실마리를 얻기 위해 바늘두더지 가시를 연구할 수 있도록 동위원소 분석을 사용하고 있다.

[researchpaper 리서치페이퍼=심현영 기자]

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