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광업 의한 ‘열대 우림’ 피해 심각…소규모 금 채굴 기술 개발 필요
2019-01-31 12:39:21
이강훈

▲열대우림의 장점 중 하나는 홍수를 예방한다는 것이다(사진=ⓒ게티이미지)

광산 산업에 의한 열대 우림 파괴가 수백만 종의 생명체에 부정적 영향을 끼치고 있으며 인류에게도 큰 해가 되고 있다.    열대 우림은 지구상에서 가장 생물 다양성이 풍부하고 부유한 생태계 중 하나로 광합성이 활발하게 이뤄지는 지역이다. 

연간 200cm 이상 비가 내리며 세계에서 가장 거대한 나무, 다양한 포유류, 다채로운 조류 및 파충류가 여기에서 발견될 수 있다. 

세계 우림의 현황

열대 우림은 존재하는 것만으로도 여러 가지 이점이 있다. 세계의 기온 상승을 막는데 최소한 2,500만 톤의 탄소를 저장할 수 있으며 토양 안정화, 완충 대책 등 중요한 생태적 서비스를 제공한다. 홍수와 가뭄, 강우 패턴에 영향을 미치고 수백만의 야생생물 종과 원주민에게 가정을 제공하기도 한다.

또한 전 세계 식물 종의 약 3분의 2가 열대 우림에서 자라며 지구 산소의 40%를 생산한다. 더불어 지난 수년 동안 연구자들은 열대 우림에서 의학 발전에 유용한 화학 물질과 화장품, 의약품 및 식품에 사용할 수 있는 식물을 채취했다. 

국제암기관의 보고서에 따르면 열대 우림 식물을 통해 약 70%의 항암 계획이 개발됐다. 에이즈를 야기하는 인간면역결핍바이러스(HIV)의 치료제 칼라노이드 A(Calanolide A)도 보르네오에서 발견된 나무에서 나온 것이다.

열대 우림은 세계의 기후 안정화에도 도움이 된다. 인간의 활동으로 생성된 많은 이산화탄소가 기후 변화를 일으키는데 열대 우림은 그러한 기후 변화를 완화시킨다. 이에 따라 가뭄, 홍수 및 침식의 위험을 방지한다. 더욱이 지역 대기에 수분을 공급하며 홍수 및 가뭄 주기가 완화된다.

그러나 열대 우림은 인류에 의해 끊임없이 파괴되고 있다. 실제로 열대 우림으로 덮인 지구의 14% 이상 지역이 6%로 떨어졌다. 

전 세계적으로 열대 우림이 손실되는 주된 원인은 산업과 농업화, 특히 축산업과 단일종의 재배 등이다. 삼림의 무차별적 벌채는 열대 우림의 존재에도 영향을 미쳤다.

환경 보호론자들은 몇 가지의 위협 때문에 결과를 두려워한다. 내셔널지오그래픽에 따르면, 전력 생산을 위한 발전소 및 기타 산업 분야에서의 나무 연소는 열대 우림에 해가 된다. 농업 활동으로 농경지가 발달하여 숲이 없어진다. 특히 광업 작업이 열대 우림의 피해를 가속화하고 있다.

▲열대 우림의 파괴는 탄광업과 같은 인간 활동 때문에 발생한다(사진=ⓒ123rf)

아마존의 위험한 탄광 작업

전 세계적으로 탄광 사업의 수요가 늘고 있다. 버몬트대학 연구진의 연구 결과, 탄광업으로 엄청난 양의 열대 우림 손실이 기록되고 있다.

연구원들은 2005년부터 2015년 사이 아마존 삼림 벌채의 약 10%가 탄광업으로 생기는 것을 발견했다. 브라질에서는 광산으로 인한 삼림 벌채의 90%가 정부가 허가한 것이다.

연구 결과는 아마존의 50개 대규모 광산 주변의 경관 변화에 관한 데이터에서 나왔다. 연구원들은 지난 10년 동안 기록된 브라질의 우주개발국(INPE) 삼림 벌채 데이터를 활용했다.

금 채광에 의한 열대 우림의 파괴

광산 운영은 아마존뿐만 아니라 전 세계 여러 열대 우림에 영향을 미쳤다. 과학 전문매체 사이언스데일리는 최근 페루 아마존의 열대 우림이 지난 5년간 진행된 소규모 금 채굴로 인해 파괴된 것으로 보고 했다.

웨이크포레스트대학의 아마존 과학기술센터(CINCIA)의 과학자들이 수행한 새로운 분석에 따르면, 영향을 받은 지역은 미국 샌프란시스코보다 30% 더 크다. 과학자들은 소규모 프로젝트에 의해 파괴된 지역을 확인하는 새로운 데이터 융합방법을 개발했다. 이 방법은 이전보다 20~25% 정확하다.

연구는 작은 규모의 금채광은 탐지하기가 어려웠지만, 환경에 미치는 영향이 광범위하다는 것을 보여주었다. 광부들은 강물 퇴적물을 빨거나 나무를 벗기고 독성 수은을 사용하여 금을 얻는다. 이런 유형의 광산은 대서양 고속도로 건설과 함께 페루 아마존에서 2000년대 초반에 시작됐다.

소규모의 금 채굴은 무거운 기계를 필요하지 않아 가난한 근로자에게 일자리를 제공할 수 있었다. 연구자들은 현재 이러한 종류의 탄광업으로 삼림 벌채를 식별하고 피해를 즉시 처리하기 위한 새로운 도구를 활용하려고 한다. 

환경보호단체 루이스 페르난데스는 “정부가 환경 보전을 위해 사용하는 프로세스에 고품질의 과학적 연구를 통합하고자 한다”며 “이러한 기술 혁신을 제도화할 수 있다면 열대 우림에 대한 위협을 보다 확실하게 해결할 수 있습니다”고 말했다.


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