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‘사회적 교류’ 심·신 건강에 지대한 ‘영향’…“우울증·자살·질병 막는다”
2019-05-30 09:00:09
손승빈
▲사회적 교류는 성격을 구성하는 데 중요하게 작용한다(사진=ⓒ픽사베이)

[리서치페이퍼=손승빈 기자] 나이가 어릴수록 다른 사람과 쉽게 어울릴 수 있는 성향이 있다. 

이는 낯선 사람을 개의치 않아 하며 타인과의 차이에 연연하지 않기 때문이다. 그러나 나이가 들어도 고독감과 고립감이라는 감정에 취약해지는 것이 싫어 사교 활동을 찾고 활동적으로 보내며 충만한 생활을 영위할 수 있는 취미 활동을 하는 사람들이 있다. 

한 조사에 따르면, 영국에서 거주하고 있는 75세 이상의 고령층 200만 명이 한 달 동안 친구나 가족, 이웃과 대화 없이 지낼 수 있다고 밝혔다. 

하지만 사회적 고립감은 가까운 일가친척의 사망, 은퇴, 또는 장애나 질병 등으로 인한 여러 가지 원인 때문에 발생할 수 있으며 이 때문에 집을 나서는 것이 어려워지고 다른 사람들과 어울리는 것이 힘들어지는 현상을 초래한다.

▲행복해 보이는 중년의 두 여성(사진=ⓒ픽사베이)

미국 보험회사인 ‘블루크로스 블루실드 오브 미시간’의 신디 비요르크퀴스트는 “긍정적인 측면이 강하다면 사람들은 강력한 사회적 연대감에 행복감을 느낀다”고 말했다. 

그는 이어 “그러나 극도로 부정적인 사람과 강력한 유대 관계를 맺고 있다면 그의 행동에 영향을 받을 수 있어서 관계를 끊는 것이 좋다. 주로 부정적인 사람들과 어울린다면 부정적인 사람이 될 것이다”고 말했다. 

또한, 그는 “부정적인 사람과 관계를 끊는다는 것은 그 사람과 말을 하지 않는 것이 아니라, 그들과 부정적인 대화를 하는 것을 피할 수 있도록 긍정적인 주제로 대화를 이끌어나가야 한다는 뜻이다”고 덧붙였다.

사회적 상호작용과 심리적 건강

사회 심리학은 사람의 생각과 감정 행동이 실존하는 다른 사람이나 상상 속의 인물 혹은 암시적인 인물에 의해 어떻게 영향을 받는지 연구하는 과학적 학문이다. 

가공의 인물이나 암시적인 인물의 기준은 TV를 시청하거나 내재화된 문화 규준과 같이 실제로 존재하지 않더라도 사회적 영향을 주는 사람을 의미한다. 그리고 사회적 지원 또한 사람의 행복에 중요하게 작용한다. 

전문가들에 따르면, 사람들은 살면서 위기에 직면했을 때 친구나 가족으로부터 도움을 구하려고 한다. 그리고 사회적 교류와 건강과 행복의 여러 측면 간에는 연관성이 있다는 것이 입증됐다.

사회적 지원은 점점 늘어가는 자살률과 술, 심혈관 질환, 두뇌 기능 변형 등과 같은 문제와 우울증 및 외로움의 위험에 대처하는 데 도움이 된다. 

연구에 따르면, 강력한 사회적 및 정서적 지원을 받는 사람은 그렇지 않은 사람에 비해 조기 사망 가능성이 작았다. 대화할 상대를 찾고 있는 사람들을 위한 자원봉사 단체가 늘어나고 있다.

연구에 따르면, 다른 사람과의 교류로 두뇌를 훈련할 수 있다. 사회적 동기와 사회 계약은 기억력을 개선하고 신경변성 질병으로부터 두뇌를 보호하는 데 도움이 된다. 

캘리포니아대학의 매튜 리버만 교수는 “학습에 대해 사회적으로 동기를 부여받는 경우 사회적 두뇌는 학습하게 되고 기억하려고 할 때 활성화하는 분석적 네트워크보다도 효과가 높다”고 설명했다.

의미 있는 사회적 교류는 삶을 개선하는 데에도 도움이 된다. 연구자들은 사회적으로 활발하게 생활하는 고령의 시민들이 노년의 삶의 만족도가 높다고 말했다. 

건강 상태와 인지 기능을 유지하며 건강한 식습관과 생활방식을 따르는 고령층은 실제로 사회적으로 활발하게 생활하고 있다.

▲사회적 교류(사진=ⓒ에이알피씨)

유익한 사회적 교류 유지

사회생활은 수많은 신체적 및 정신적 장점을 제공한다. 친구와의 교류는 두뇌 건강을 증진하고 치매 및 다른 신경변성 질환의 위험성을 낮춘다. 

그러나 자신만의 편안한 공간을 벗어나서 다른 사람과 대화를 하는 것을 어려워하는 사람도 있다. 이 같은 두려움 이면의 이유는 정신 건강 문제일 수도 있고 과거의 정신적 외상을 초래했던 경험 때문일 수도 있다.

사회적 불안증을 앓고 있는 사람은 다른 사람과의 교류를 시작하면 몇 가지를 배울 수 있게 된다. 먼저, 자신이 교류하길 원하는 사람에게 어떤 인상을 심어주고 싶은지 생각해야 한다. 

타인에게 보이고 싶은 인상을 연습하다 보면 실제로 행동에도 영향을 미치기 때문에 유용하다. 그리고 타인에게 친절하게 말하는 법을 배우게 되고 적당하게 눈을 마주치며 대화하는 것도 중요하다는 것을 알게 된다.

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