팬더의 흑백 무늬, 어떤 역할 하나
수정일 2017년 03월 04일 토요일
등록일 2018년 12월 31일 월요일

자이언트 팬더의 흑백 무늬가 적으로부터의 위장과 종족간의 의사 소통을 위해 진화한 결과라는 새로운 연구결과가 나왔다.

그동안 자이언트 팬더의 눈에 띄는 털색은 다른 포유류 동물들 중 비슷한 예가 없다보니 생물학자들 사이에서 오랜 논란거리였다.

미국 캘리포니아대학 생물학 교수인 팀 카로 데이비스 교수는 "팬더가 검고 흰 색을 갖게 된 이유를 유추하기란 매우 어려운 작업이었다."라고 밝혔다.

그는 "팬더 털색에 관한 연구에 돌파구를 열어 준 것은 신체의 각 부분을 독립적인 영역으로 다루는 접근 방식"이라고 말했다.

연구팀은 가장 중요한 생태 및 행동 요인을 분리하기 위해 팬더 몸의 각기 다른 부분의 색상을 다른 종의 표시와 비교했다.

'행동 생태학(Behavioral Ecology)' 최신호에 실린 이 논문에서는 얼굴, 목, 배, 등에 있는 팬더의 흰색이 겨울철 이 동물이 흰 눈 속에 숨을 수 있도록 도와준다고 밝혔다.

반면 팬더의 검은색 팔과 다리는 대나무를 먹고 사는 팬더가 나무 그늘에 몸을 감출 수 있도록 해준다고 한다.

과학자들은 팬더의 몸에서 흰 부분과 검은 부분이 뚜렷이 구분되고, 겨울철의 보호색과 다른 계절의 보호색이 공존하는 이유를 팬더의 식이불량 탓이라고 추정하고 있다.

팬더의 유일한 먹이인 대나무는 영양분과 칼로리가 부족하기 때문에, 살아남기 위해서 팬더는 일 년 내내 먹이를 먹어야하며, 사계절 동안 적을 피해 숨을 수 있어야 한다.

대부분의 곰은 봄부터 가을까지 먹이를 먹으며 활동하다가, 겨울철에는 몸속에 에너지를 저장하고 겨울잠을 잔다.

그러나 겨울잠을 잘 정도로 충분한 영양소를 축적하기 어려운 팬더는 겨울에도 먹이를 찾고 끊임없이 섭취해야 한다.

나무 그늘에 숨기 위한 검은 보호색과 눈 속에 숨기 위한 흰 보호색을 함께 갖게 된 이유는 결국 1년 내내 먹이를 찾아야 하는 팬더의 식성 탓이다.

과학자들은 또한 팬더의 검은 귀와 눈은 보호색 뿐 아니라 잠재적인 포식자와 경쟁자가 되는 동료 팬더 모두에게 사나워 보이기 위한 장치라고 덧붙였다.

캘리포니아 롱비치 주립대학의 테드 스탱크위치 교수는 "우리는 수천 개의 이미지를 찾고 점수를 매겼으며, 각 연구팀이 20개가 넘는 색상에서 그림 당 10 개 이상의 영역을 채점해 이러한 결과를 도출할 수 있었다"라고 전했다.

그는 "팬더가 왜 흑백 무늬를 갖게 됐을까 하는 간단한 질문에 답하기 위해, 때로는 이처럼 수천 시간의 노력이 필요할 때가 있다"고 설명한다.